¡Sorpresa! Júpiter tiene 12 lunas más de lo que pensábamos anteriormente

Cuando los científicos se dispusieron a buscar evidencia de un planeta propuesto más allá de la órbita de Plutón, no esperaban descubrir lunas en su lugar, y mucho menos 12 de ellas.

Pero eso es exactamente lo que encontró el equipo de investigación, liderado por el astrólogo Scott S. Sheppard, la Institución Carnegie, en su estudio de un año que se publicó el lunes.

Usando una “Cámara de Energía Oscura” súper avanzada, una cámara altamente sensible con un asombroso lente de 388 libras, detectaron pequeños objetos orbitando alrededor de Júpiter. Y después de un examen adicional para descartar la posibilidad de que pudieran ser asteroides, los investigadores concluyeron que eran una serie de lunas nuevas.

Entonces, ¿qué sabemos ahora acerca de las lunas de Júpiter?

Incluso antes de este descubrimiento, los científicos sabían que Júpiter tiene varias lunas, y los investigadores de la Institución Carnegie elevan la cuenta hasta 79 lunas.

Generalmente caen en una de tres categorías:







Satélites galileanos

Las cuatro lunas más grandes de Júpiter son Europa, Io, Ganimedes y Calisto. Fueron las primeras lunas descubiertas en el espacio (además de la luna de la Tierra), observadas por Galileo Galilei en 1610. Como son tan grandes, puedes verlas a través del tipo de telescopio que puedas tener en casa.

Tres de los cuatro (Ganimedes, Europa e Io) tienen una estructura en capas como la Tierra, y todos parecen estar hechos de una mezcla de roca y hielo.







Lunas progresivas

Esta familia de lunas orbita en la misma dirección que Júpiter, y es esta característica la que les da su nombre. Las lunas progresas tienden a orbitar relativamente cerca de Júpiter, formando un círculo interno de lunas.

De las lunas recién descubiertas, dos son parte de la misma agrupación orbital (un grupo de lunas que sigue son órbitas similares) y podrían ser fragmentos de una luna que previamente se separaron.

Lunas retrógradas

Las lunas retrógradas son aquellas que, lo adivinaron, orbitan en dirección opuesta a su planeta. Tienden a orbitar más lejos de Júpiter, formando un círculo exterior de lunas.

La mayoría de las lunas recién descubiertas entran en esta categoría. Las nueve lunas “nuevas” parecen caer en tres grupos orbitales, lo que indica que podrían ser fragmentos de tres lunas más grandes que se habían roto.







La luna “extraña”

Los investigadores también descubrieron una luna que no encaja en ninguna de estas categorías. Una pequeña luna de poco más de media milla de diámetro, la bola impar sigue un patrón orbital progresivo, lo que significa que orbita en la misma dirección que Júpiter, sigue una trayectoria de órbita que se desvía hacia el “territorio” de la luna retrógrada.

¿Qué significan estos hallazgos?

Descubrir nuevas lunas, especialmente lunas pequeñas que pueden haber sido partes de otras más grandes, nos informa sobre la evolución de nuestro sistema solar.

Los científicos sugieren, por ejemplo, que los patrones internos orbitales retrógrados internos y externos podrían haberse desarrollado debido a que las lunas que se movieron al “carril” equivocado se destruyeron gradualmente a través de una serie de colisiones, creando una serie de lunas retrógradas separadas en el proceso.

El nuevo bicho raro podría ser una prueba; un pequeño fragmento de una luna más grande pasada que se descompuso lentamente con el tiempo.

¿Y quién sabe? Puede que sea uno de los muchos.