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Llegaron a América ¿Quién fue el primero? ¿Quién descubrió América en realidad?

Antes de colón

Durante mucho tiempo, la mayoría de la gente creyó que Cristóbal Colón fue el primer explorador en “descubrir” América, el primero en realizar un viaje de ida y vuelta exitoso a través del Atlántico. Pero en los últimos años, a medida que la nueva evidencia salió a la luz, nuestra comprensión de la historia ha cambiado. Ahora sabemos que Colón fue uno de los últimos exploradores en llegar a América, no el primero.







Quinientos años antes de Columbus, una atrevida banda de vikingos liderada por Leif Eriksson pisó América del Norte y estableció un asentamiento. Y mucho antes de eso, dicen algunos estudiosos, las Américas parecen haber sido visitadas por viajeros marinos de China, y posiblemente por visitantes de África e incluso de la Edad de Hielo de Europa.

Una leyenda popular sugiere un evento adicional: según un manuscrito antiguo, una banda de monjes irlandeses liderados por Saint Brendan navegó en un bote de cuero de buey hacia el oeste en el siglo VI en busca de nuevas tierras. Después de siete años, regresaron a casa e informaron que habían descubierto una tierra cubierta de exuberante vegetación, que algunas personas creían que hoy era Terranova.







Desde el principio, por supuesto, los dos continentes que ahora llamamos América del Norte y del Sur ya habían sido “descubiertos”. Antes de la llegada de los exploradores europeos, las Américas eran el hogar de decenas de millones de personas nativas. Si bien esos grupos de nativos americanos diferían enormemente entre sí, todos realizaban rituales y ceremonias, cantos y bailes que recordaban los recuerdos de los ancestros que los habían precedido y les habían dado su lugar en la Tierra.

¿Quiénes fueron los antepasados ​​de esos nativos americanos? ¿De dónde vinieron, cuándo llegaron a las Américas y cómo hicieron sus viajes épicos?

A medida que profundizamos más y más en el pasado, encontramos que las Américas siempre han sido tierras de inmigrantes, tierras que han sido “descubiertas” una y otra vez por diferentes pueblos que vienen de diferentes partes del mundo a lo largo de innumerables generaciones. Se remonta al pasado prehistórico, cuando una banda de cazadores de la Edad de Piedra pisó por primera vez lo que realmente era un Nuevo Mundo inexplorado.







  1. Almirante del mar del océano

Cristóbal Colón estaba teniendo problemas con su tripulación. Su flota de tres pequeños barcos de vela había salido de las Islas Canarias casi tres semanas antes, dirigiéndose hacia el oeste a través del Océano Océano inexplorado, como se conocía el Atlántico. Ya esperaba llegar a China o Japón, pero aún no había señales de tierra.

Ninguno de los marineros había estado tan lejos de la vista de la tierra, y a medida que pasaban los días, se volvieron cada vez más inquietos y temerosos. El Mar del Océano era conocido también como el Mar de Oscuridad. Se decía que monstruos horrendos acechaban bajo las olas: serpientes marinas venenosas y cangrejos gigantes que podían elevarse desde las profundidades y aplastar un barco junto con su tripulación. Y si la Tierra era plana, como creían muchos de los hombres, entonces podrían caer del borde del mundo y sumergirse en ese ardiente abismo donde el sol se pone en el oeste. Además, Colón era un extranjero, un italiano pelirrojo al mando de un grupo de duros marineros españoles, y eso significaba que no se podía confiar en él.

Finalmente, los hombres exigieron que Colón diera la vuelta y se dirigiera a casa. Cuando se negó, algunos de los marineros murmuraron juntos un motín. Querían matar al almirante arrojándolo por la borda. Pero, por el momento, la crisis pasó. Colón logró calmar a sus hombres y persuadirlos para que fueran pacientes un poco más.

“Estoy teniendo serios problemas con la tripulación … quejándose de que nunca podrán volver a casa”, escribió en su diario. “Ellos han dicho que es una locura y un suicidio de su parte arriesgar sus vidas siguiendo la locura de un extranjero … Algunos hombres de confianza (¡y estos son pocos en número!) Me dicen que, si persisto en ir En adelante, el mejor curso de acción será arrojarme al mar alguna noche”.







Todo el tiempo, Colón había estado manteniendo dos juegos de troncos. Uno, que guardó en secreto y no se mostró a nadie, era preciso, y registraba la distancia que realmente navegaba cada día. El otro tronco, que le mostró a su tripulación, con la esperanza de asegurarles que no estaban cerca del borde del mundo, subestimó deliberadamente las millas que habían cubierto desde que abandonaron España.

Navegaron por otras dos semanas y todavía no vieron nada. Hubo más rumores de protesta y queja de la tripulación. Los hombres parecían dispuestos a no soportar más. El 10 de octubre, Colón anunció que le daría un fino abrigo de seda al hombre que vio por primera vez la tierra. Los marineros saludaron esa oferta con triste silencio. ¿De qué servía un abrigo de seda en medio del Mar de Oscuridad?







Más tarde ese día, Colón vio una bandada de pájaros volando hacia el suroeste, una señal de que la tierra estaba cerca. Ordenó a sus barcos que siguieran a los pájaros.

La noche siguiente, la luna se levantó en el este poco antes de la medianoche. Aproximadamente dos horas después, a las dos de la madrugada del 12 de octubre, un marinero de uno de los barcos de Colón, la Pinta, vio un tramo blanco de playa y gritó: “¡Tierra! ¡Tierra!” Y disparó un cañón. Al amanecer, las tres naves cayeron ancladas en las tranquilas y azules aguas frente a la costa. Habían llegado a una isla en lo que ahora llamamos las Bahamas.

Emocionados miembros de la tripulación abarrotaban las cubiertas. La gente estaba parada en la playa, esperando para saludarlos. Los nativos no tenían más armas que las lanzas de pesca de madera, y estaban prácticamente desnudos. ¿Quiénes eran estas personas? ¿Y qué lugar era este?

Colón supuso que su flota había aterrizado en una de las muchas islas que Marco Polo había informado que yacían en la costa de Asia. Debieron haber llegado a las Indias, pensó, islas supuestamente cercanas a la India y conocidas hoy como las Indias Orientales. Así que decidió que esas personas en la playa deben ser “indios”, el nombre por el que se les conoce desde entonces. China y Japón, creía, se encontraban un poco más al norte.







Aunque Cristóbal Colón era un italiano nacido en Génova, había vivido durante años en Portugal, donde trabajó como vendedor de libros, cartógrafo y marinero. Había navegado en viajes portugueses hasta Islandia en el Atlántico Norte y en la costa de África en el Atlántico Sur. Durante sus días en el mar, leía libros de historia, geografía y viajes.

Como la mayoría de las personas educadas en ese momento, Colón creía que la Tierra era redonda, no plana, como insistían algunas personas ignorantes. El Océano Mar fue visto como una gran extensión de agua que rodea la masa terrestre de Eurasia y África, que se extendía desde Europa en el oeste hasta China y Japón en el lejano este. Si un barco abandonara la costa de Europa, navegara hacia el oeste hacia la puesta del sol y diera la vuelta al globo terráqueo, llegaría a las costas de Asia, o al menos eso pensó Colón.

En el pasado, los exploradores y comerciantes europeos habían tomado la ruta terrestre hacia el Lejano Oriente, con sus preciosas sedas y especias. Viajaron durante meses por caballo y camello por la Ruta de la Seda, una antigua caravana que cruzaba desiertos y subía vertiginosos picos montañosos. Marco Polo había seguido la Ruta de la Seda en su famoso viaje a China dos siglos antes. Pero recientemente, esta ruta terrestre a Asia, controlada en parte por los turcos, se había cerrado a los europeos. Y, en cualquier caso, Colón estaba convencido de que podría encontrar una ruta más fácil y rápida a Asia navegando hacia el oeste.

En aquellos años circulaban muchas historias sobre la posibilidad de navegar directamente de Europa a Asia, una idea que los antiguos griegos primero consideraron. Colón poseía un libro llamado Imago Mundi , o Imagen del mundo , por un erudito francés, Pierre d’Ailly, quien argumentó que el Mar del Océano no era tan ancho como parecía y que un barco conducido por vientos favorables podía cruzarlo. unos pocos días. Junto a ese pasaje en el margen del libro, Colón había escrito: “No hay razón para pensar que el océano cubra la mitad de la tierra”.







En 1484, propuso su audaz plan de navegar hacia el oeste a China al rey Juan II de Portugal, un monarca que había prestado mucha atención al descubrimiento de nuevas tierras. Portugal fue la primera potencia marítima de Europa. Los exploradores portugueses en busca de esclavos, marfil y oro ya habían descubierto ricos reinos y ríos colosales en África occidental y pronto llegarían al Cabo de Buena Esperanza en el extremo sur de África. Desde allí, podrían navegar a través del Océano Índico a las famosas Islas de las Especias del sudeste asiático.

El rey Juan escuchó lo que Colón tenía que decir y luego presentó el plan del navegante italiano a un comité de cartógrafos, astrónomos y geógrafos. Los distinguidos expertos declararon que Asia debe estar mucho más lejos de lo que pensaba Colón. Dijeron que ninguna expedición podría equiparse con suficiente comida y agua para navegar a través de una enorme extensión de mar.

Rechazado por el rey portugués, Colón decidió acercarse al rey Fernando y la reina Isabel de España, un país que nunca había visitado. Amigos bien conectados le dieron cartas de presentación al círculo interno de la corte real española. Fernando e Isabel parecían curiosos acerca de la ruta a Asia que proponía Colón. Al igual que el rey John, ellos también nombraron un comité de investigación para considerar el asunto, pero esos expertos llegaron a la misma conclusión negativa: la afirmación de Columbus sobre la distancia a China y la facilidad de navegar allí no podría ser cierta.

Colón persistió. Habló largamente con miembros de la corte española y convenció a algunos de ellos, pero Fernando e Isabel rechazaron dos veces su apelación por los barcos. Finalmente, enfadado e impaciente después de seis años desalentadores en España, amenazó con buscar el apoyo del rey de Francia. Colón partió para Francia, montando una mula por una polvorienta carretera española.

Con eso, los asesores reales persuadieron a Fernando e Isabel a cambiar de opinión. Si otro rey patrocina a Colón, y su expedición resultó ser un éxito, entonces los monarcas españoles se sentirían avergonzados. Serían criticados en España. Dejen que Colón arriesgue su vida, dijeron los asesores. Que busque “las grandezas y los secretos del universo”. Si lo conseguía, España ganaría mucha gloria y superaría el liderazgo portugués en la carrera por explotar las riquezas de Asia.

Y así Fernando e Isabel decidieron arriesgarse. Enviaron un mensajero para interceptar a Columbus en el camino y llevarlo de vuelta a la corte. Estaban listos para otorgarle un título hereditario, Almirante del mar oceánico, y el derecho a una décima parte de cualquier riqueza (perlas, oro, plata, sedas, especias) que él trajo de su viaje. Y acordaron suministrar dos naves para su expedición. El mismo Colón recaudó el dinero para contratar una tercera nave.







Media hora antes de la salida del sol, el 3 de agosto de 1492, la Niña, la Pinta y la Santa María navegaron desde el puerto de Palos, España, con un total de noventa tripulantes. Eran naves pequeñas y livianas llamadas carabelas, rápidas y maniobrables, cada una con tres mástiles, sus velas blancas con grandes cruces rojas ondeando ante el viento. Tenían a bordo alimentos que durarían: bacalao salado, tocino y galletas, junto con harina, vino, aceite de oliva y abundante agua, suficiente para un año. En su pequeña cabaña, Colón guardó varios relojes de arena para marcar el paso del tiempo, una brújula y un astrolabio, un instrumento para calcular la latitud mediante la observación del movimiento del sol.

La pequeña flota se detuvo para reparaciones en La Gomera en las Islas Canarias, una posesión española frente a la costa de Marruecos. El 6 de septiembre, después de rezar en la iglesia parroquial de San Sebastián (que aún hoy se asoma sobre el océano), Colón y sus tres barcos zarparon nuevamente hacia el oeste, moviéndose ahora a través de las aguas desconocidas del Mar del Océano. Cinco semanas después, el 12 de octubre, su preocupada tripulación finalmente avistó tierra.







Colón llamó al lugar donde aterrizaron San Salvador, la primera de muchas islas caribeñas que él nombraría. Los nativos que lo saludaron llamaron a su isla Guanahani. Ellos mismos eran un pueblo conocido como los taínos, el grupo más grande de nativos que habitaban las islas de lo que hoy llamamos las Indias Occidentales.

Colón nos dice algunas cosas acerca de estas personas ahora extintas. Quedó impresionado por su buena apariencia y aparente robusta salud. “Son personas muy bien formadas, con cuerpos hermosos y caras muy bonitas”, escribió en su registro. “Sus ojos son grandes y muy bonitos. Son personas altas y sus piernas, sin excepción, son bastante rectas y ninguna de ellas tiene una panza”. Muchos de los taínos habían pintado sus caras o sus cuerpos completos de blanco o negro o rojo. Y como Colón y sus hombres se dieron cuenta de inmediato, algunos de ellos llevaban aretes de oro y anillos en la nariz. Ofrecieron regalos a los visitantes europeos: loros, jabalinas de madera y bolas de hilo de algodón.

Desde San Salvador, Colón navegó a varias islas más, aun creyendo que estaba cerca de Japón “porque todos mis globos y mapas mundiales parecen indicar que la isla de Japón está en esta vecindad”. Se detuvo en Cuba y en Hispaniola (la isla que hoy contiene Haití y República Dominicana). Y escribió con entusiasmo en su diario de la exuberante belleza tropical de las islas, el dulce canto de los pájaros “que podría hacer que un hombre nunca quisiera irse de aquí”, y la hospitalidad de la gente: “Dieron a mis hombres pan y pescado y lo que tuvieran “. Y más tarde, “Nos trajeron todo lo que tenían en este mundo, sabiendo lo que quería, y lo hicieron con tanta generosidad y buena disposición que fue maravilloso”.







Los taínos vivían en casas de madera grandes y aireadas con techos de palmeras. Dormían en hamacas de algodón, se sentaban en sillas de madera talladas en elaboradas formas de animales, y mantenían pequeños perros sin corteza y domesticaban aves como mascotas. Eran granjeros expertos, pescadores y constructores de botes que viajaban de isla en isla en largas canoas pintadas de colores brillantes, talladas en troncos de árboles, cada una de las cuales transportaba hasta 150 personas.

Le dijeron a Colón que se llamaban a sí mismos taínos, una palabra que significa “bueno”, para distinguirse de los “malos” caribes, sus feroces y guerreros vecinos que asaltaron las aldeas taínas, se llevaron a sus hijas como novias y, según insistían los taínos, comían carne humana. Para defenderse de los ataques caribes, los taínos se pintaron de rojo y se defendieron con palos, arcos y flechas, y lanzas propulsadas por el lanzamiento de palos.

Los propios tainos no eran guerreros, Colón informó a sus monarcas: “Son un pueblo cariñoso, libre de avaricia y agradable para todo. Certifico a Sus Altezas que en todo el mundo no creo que haya una mejor o mejor persona. “Ellos aman a sus vecinos como a sí mismos, y tienen las voces más suaves y gentiles del mundo y siempre están sonriendo”.

Un jefe de aldea le dio a Colón una máscara con ojos dorados y grandes orejas de oro. Y los españoles ya sabían que muchos de los taínos llevaban joyas de oro. Seguían preguntando de dónde venía el oro. Después de mucho buscar, encontraron un río en la isla de La Española donde “la arena estaba llena de oro, y en tal cantidad, que es maravilloso … Llamé a esto El Río del Oro ” (El Río de Oro).







Colón construyó un pequeño fuerte cercano y dejó a treinta y nueve hombres para recoger muestras de oro y esperar la próxima expedición española. Aun creyendo que había descubierto islas desconocidas cerca de las costas de Asia, regresó a España con un poco de oro de La Española y con diez indios que había secuestrado para poder entrenarlos como intérpretes y exhibirlos en la corte real. Uno de los indios murió en el mar.

Regresó a una bienvenida triunfal. Se dijo que cuando Ferdinand e Isabella lo recibieron en su corte en Barcelona, ​​”había lágrimas en los ojos reales”. Saludaron a Colón como un héroe, invitándolo a viajar con ellos en procesiones reales. Se planeó un segundo viaje. Esta vez, los monarcas dieron a Colón diecisiete barcos, unos mil quinientos hombres y unas pocas mujeres para colonizar las islas. Se le ordenó continuar sus exploraciones, establecer minas de oro, instalar colonos, desarrollar el comercio con los indios y convertirlos al cristianismo.

Colón regresó a La Española en el otoño de 1493. Esperaba encontrar grandes cantidades de oro en la isla. Pero las minas produjeron mucho menos oro de lo esperado, y los cultivos europeos plantados por los colonos se marchitaron en el clima tropical. Algunos colonos comenzaron a dominar a los indios, robaron sus posesiones, secuestraron a sus esposas y tomaron cautivos para ser enviados a España y vendidos como esclavos. Miles de taínos huyeron a las montañas para escapar de la captura. Otros, jurándose vengarse, atacaron a los españoles que encontraron en pequeños grupos y prendieron fuego a sus chozas.







Si bien Colón era un marinero valeroso y emprendedor, demostró ser un gobernador pobre, incapaz de controlar la codicia de sus seguidores. En 1496, fue llamado a España para responder a las quejas sobre su gestión de la colonia. Cuando compareció ante el tribunal ante Fernando e Isabel, descubrió que el rey y la reina todavía estaban dispuestos a apoyar sus exploraciones. Colón les dio una “buena muestra de oro … y muchas máscaras, con ojos y orejas de oro, y muchos loros”. También presentó a los monarcas “Diego”, el hermano de un jefe taíno, que llevaba un pesado collar de oro. Estos indicios de que podría haber más oro en el futuro animaron a Fernando e Isabel a enviar a Colón de regreso a las Indias, esta vez con ocho barcos.

Cuando regresó a La Española en su tercer viaje en 1498, encontró la isla en un estado de confusión, desgarrada por rivalidades y desacuerdos entre los colonos. Muchos colonos, incapaces de ganarse la vida con las minas de oro o con la agricultura, clamaban por regresar a España. Otros, rivales de Colón que querían hacerse con el control de la colonia, se rebelaron contra su gobierno. Cuando la noticia del conflicto llegó a España, el rey y la reina enviaron a un emisario, Francisco de Bobadilla, para investigar el levantamiento y hacerse cargo del gobierno.







Colón, al parecer, cometió el error de discutir con el emisario real y desafiar sus credenciales. Fue arrestado de inmediato y con sus dos hermanos fue enviado de regreso a España para enfrentar cargos de mala conducta. “Bobadilla me envió aquí en cadenas”, escribió a Ferdinand e Isabella cuando aterrizó en España. “Juro que no lo sé, ni puedo pensar por qué”. Aunque los monarcas españoles le perdonaron rápidamente a Colón, quien sintió que lo habían tratado con demasiada dureza, se le despojó de su derecho a gobernar las islas que había descubierto, y perdió su título de Almirante del Mar del Océano.

Aun así, se le permitió hacer un viaje más, navegar a través del Caribe y explorar la costa de América Central. Esta expedición final fue maldecida por la mala suerte. Dos de los barcos de Colón se infestaron de termitas, que se hundieron. Cuando regresó a España, tuvo que varar los barcos restantes en St. Ann’s Bay en Jamaica, donde estuvo aislado durante un año antes de ser rescatado en el otoño de 1504. Regresó a España como un hombre enfermo y decepcionado.







Mientras tanto, los colonos españoles se habían establecido en Hispaniola, Cuba, Puerto Rico, Jamaica y otras islas de las Indias Occidentales. Los indios locales fueron puestos a trabajar como trabajadores forzados en los campos de oro o en ranchos españoles. Los indios que se resistieron fueron asesinados, a veces con terrible brutalidad, o enviados a España para ser vendidos como esclavos. Los misioneros españoles denunciaron este maltrato, pero con poco efecto. “He visto la mayor crueldad e inhumanidad practicada en estos gentiles y amantes de la paz [los pueblos nativos]”, el padre Bartolomé de Las Casas diría medio siglo después, “sin ninguna razón, excepto por la insaciable codicia, la sed y el hambre de oro.”

A medida que aumentaba el número de colonos españoles, la población nativa de las Indias Occidentales disminuyó rápidamente. Decenas de miles de personas nativas fueron trabajadas hasta la muerte o murieron de viruela, sarampión y otras enfermedades europeas a las que no tenían inmunidad. Cuando los taínos murieron, los colonos trajeron esclavos negros de África para trabajar en ranchos y en los extensos campos de caña de azúcar.

Al cabo de cincuenta años, los taínos habían dejado de existir como una raza distinta de personas. Unas pocas palabras taínas sobreviven hoy en español e incluso en inglés, incluyendo hamacas, canoas, huracanes, sabanas, barbacoas y caníbales.







Colón murió en un monasterio español el 20 de mayo de 1506, a la edad de cincuenta y siete años, todavía creyendo que había encontrado una nueva ruta a Asia, y que China y Japón estaban justo más allá de las islas que había explorado. Para entonces, otros exploradores seguían la ruta marítima iniciada por el Almirante del Mar del Océano, y los europeos ya estaban hablando de los descubrimientos de Colón como un “Nuevo Mundo”.

El primer mapa del mundo que mostraba estas tierras recién descubiertas a través del mar oceánico apareció en 1507, un año después de la muerte de Cristóbal Colón. El cartógrafo, Martin Waldseemüller, llamó al Nuevo Mundo “América”, en honor al italiano Amerigo Vespucci, que había explorado la costa de América del Sur y fue el primero en darse cuenta de que era un continente separado, no parte de Asia.

Colón no fue el primer explorador en “descubrir” América. Sus viajes fueron significativos porque fueron los primeros en ser ampliamente conocidos en Europa. Abrieron un camino del Viejo Mundo al Nuevo, allanando el camino para la conquista y colonización europea de las Américas, cambiando la vida para siempre en ambos lados del Atlántico.