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La nave espacial New Horizons de la NASA acaba de visitar el objeto más lejano jamás explorado

Cuando los terrícolas marcaron el inicio de un nuevo año, una de las naves más distantes exploró con éxito las más alejadas (4 mil millones de millas de la Tierra) y los objetos más primitivos que los humanos han visto.

La NASA recibió la confirmación el martes de que su sonda New Horizons sobrevivió a su encuentro oriental de las 12:33 a.m. con Ultima Thule, una reliquia rocosa de la infancia del sistema solar cuyo nombre significa “más allá de las fronteras del mundo conocido”.

La cita de la medianoche ocurrió en el cinturón de Kuiper, un halo de cuerpos helados tan lejos de la Tierra que toma más de seis horas para que las señales viajen a la velocidad de la luz para llegar a la Tierra.

Pero justo después de las 10:30 hora del este del martes, en el Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins en Laurel, Maryland, la gerente de operaciones de la misión Alice Bowman se dirigió a sus colegas con una amplia sonrisa.

Los sistemas de la sonda estaban funcionando. Sus cámaras y grabadora apuntaban en la dirección correcta.

“Tenemos una nave espacial saludable”, anunció Bowman. “Acabamos de completar el sobrevuelo más lejano. Estamos listos para la transmisión de la ciencia de Ultima Thule, una ciencia que nos ayuda a comprender los orígenes de nuestro sistema solar “.

En el control de la misión, y en un auditorio de la APL donde el resto del equipo científico estaba mirando, la gente saltó de sus asientos y estalló en aplausos. Las fronteras del mundo conocido se habían ampliado un poco más.

“No sé sobre usted, pero realmente me gusta 2019”, dijo el investigador principal de la misión, Alan Stern.

Aunque es una coincidencia, el momento del encuentro de New Horizons, en las primeras horas de un nuevo año, es “auspicioso”, dijo Stern. En un momento en que la humanidad marca el paso del tiempo, mirando hacia adelante y pensando hacia atrás, New Horizons está haciendo lo mismo. A 4 billones de millas de la Tierra, Ultima Thule es el cuerpo celeste más lejano que los científicos han visto de cerca; es una puerta para la exploración futura en una región que aún es casi totalmente desconocida. Pero también es una ventana al pasado, una cápsula del tiempo de la época en que se formaron los planetas, que podría contener pistas sobre cómo se formó la Tierra.

Ya, los científicos están analizando los primeros datos recopilados justo antes del momento del acercamiento más cercano. Una imagen tomada a medio millón de millas de Ultima Thule mostraba un cuerpo borroso en forma de alfiler de bolos de aproximadamente 20 millas de ancho.

Hasta la llegada de New Horizons, ninguna persona había visto un objeto del cinturón de Kuiper como algo más que un punto de luz en la distancia. Para el miércoles, los científicos de APL recibirán sus primeras imágenes de alta resolución de la roca distante, revelando si tiene cráteres y si se trata de un objeto largo o de dos cuerpos pequeños que se orbitan entre sí.

En cuanto a las respuestas a otras preguntas sobre el objeto del cinturón de Kuiper, Stern aconsejó paciencia. “Esta misión siempre ha sido sobre la gratificación retrasada”, dijo. “Nos tomó 12 años vender la nave, cinco años para construirla, 13 años para llegar aquí”.

Los científicos tardarán hasta 20 meses en descargar y procesar todos los datos recopilados durante ese breve encuentro.

Pero la ciencia resultante valdrá la pena la espera, dijo el científico del proyecto Hal Weaver. “Ultima Thule se convertirá en un mundo real”.

El investigador principal de New Horizons, Alan Stern, del Southwest Research Institute en

Boulder, Colorado, celebra con otros miembros del equipo de la misión luego de recibir las señales de la nave espacial New Horizons de que es saludable y recopiló datos durante el sobrevuelo de Ultima Thule, el martes. 1 de enero de 2019, en el Centro de Operaciones de la Misión en la APL en Laurel, Md. (Bill Ingalls / NASA / AP)

New Horizons fue la primera misión dedicada a explorar los bordes más externos del sistema solar. En 2015, tomó las primeras fotos en primer plano de Plutón, revelando un mundo complejo y colorido moteado con montañas de metano y una vasta llanura de hielo de nitrógeno en forma de corazón.

Cuando la misión se concibió por primera vez a principios de la década de 1990, nadie sabía qué había más allá del lejano planeta enano. Pero en las décadas posteriores, los científicos descubrieron que el cinturón de Kuiper, que se extiende desde la órbita de Neptuno hasta 5 mil millones de millas desde el sol, alberga a millones de objetos pequeños y helados.

Ahí afuera, donde la luz solar es 0.05 por ciento tan fuerte como lo es en la Tierra y las temperaturas rondan el cero absoluto, los cuerpos primitivos como Ultima Thule han existido en un “congelamiento” desde la primera vez que se formaron.

El objeto del cinturón de Kuiper, cuyo nombre oficial es 2014 MU69, fue descubierto hace cinco años durante una búsqueda por todo el cielo de posibles objetivos de New Horizons después de que la sonda abandonara Plutón.

Pero la roca es tan tenue y tan distante que incluso los telescopios más potentes apenas podrían salir. Antes del martes, parte de la única información acerca de su tamaño y forma provino de observaciones coordinadas el verano pasado, cuando los astrónomos midieron la sombra que proyectaba Ultima Thule cuando pasaba frente a una estrella.

El encuentro estuvo plagado de incertidumbres, lo que lo convirtió en una de las hazañas más difíciles que la NASA ha intentado. Ultima Thule tiene un 1 por ciento del tamaño de Plutón, y New Horizons tuvo que acercarse cuatro veces más a la imagen. En el momento del acercamiento más cercano, la nave espacial se movía a una velocidad impresionante de 32,000 millas por hora. Si sus cámaras estaban ligeramente desviadas, o si las proyecciones de los científicos sobre la trayectoria de Ultima Thule eran un poco erróneas, la sonda podría no capturar información útil sobre su objetivo.

Además, New Horizons es un vehículo de 13 años; los operadores deben priorizar cuidadosamente su uso del combustible restante.

“Esto es historia, lo que estamos haciendo, en más de un sentido”, dijo Stern. Cada imagen enviada desde New Horizons es la fotografía más lejana que se haya tomado. Cada maniobra está más lejos que cualquier cosa que la NASA haya hecho antes.

Helene Winters, la gerente de proyectos de la misión dijo el lunes que los operadores de naves espaciales habían estado subsistiendo con chocolate y durmiendo en colchones de aire en la APL para poder aprovechar al máximo cada minuto hasta que New Horizons alcanzara su objetivo. Los navegadores observaron atentamente los posibles peligros, que pueden ser difíciles de detectar en este rincón lejano del sistema solar.

 

Cuando le preguntaron si pensaba que sería capaz de dormir esa noche, Winters se echó a reír. “Pregúntame otra vez mañana”.

 

Pero a medida que pasaban los minutos del encuentro cercano, el ambiente en APL era festivo. Los científicos y sus invitados comieron crudités en una habitación iluminada con brillantes luces azules y blancas. Los niños pequeños pasaron su hora de ir a la cama y se escabulleron entre las sillas y las galletas escurridas del bufé.

“Esto es como un sueño hecho realidad”, dijo Chuck Fields, un productor de podcast de Indianápolis que condujo nueve horas para asistir al evento del lunes. Estaba vestido con una chaqueta deslumbrantemente brillante y una corbata con imágenes de planetas, galaxias y el sol. Su esposa, Dawn, llevaba pantalones a juego.

IZQUIERDA: Una imagen de Ultima Thule tomada poco más de 24 horas antes del acercamiento más cercano del barco. DERECHA: Una versión afilada de la reciente fotografía de New Horizons. (NASA / Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins / Southwest Research Institute / AP)

La NASA asintió con la cabeza al encuentro contando hasta las 12 am y distribuyendo copas de plástico de champán. El astrofísico Brian May, más conocido como guitarrista principal de la banda de rock Queen, debutó una canción que escribió para la ocasión.

“Este es un himno al esfuerzo humano”, dijo.

Treinta y tres minutos después de que el resto de la costa este ya hubiera sacado su champán, los científicos de APL todavía estaban esperando.

Sabían que New Horizons estaba realizando sus observaciones más arriesgadas en el cinturón de Kuiper. Los detectores de partículas y polvo sondaban el ambiente frío del cinturón de Kuiper. Tres cámaras tomaron tantas imágenes cómo fue posible en un esfuerzo por mapear el pequeño mundo y determinar su composición. Y Ultima Thule crecía cada vez más en el campo de visión de New Horizons, brillando como una luna llena.

“Treinta segundos para volar”, dijo Stern. “¿Estás listo? ¿Estás mentalizado? ¿Estás jazzed?

Veinte segundos. Diez. Y luego Stern levantó la mano en el aire mientras el confeti caía del techo. La multitud aplaudió.

“New Horizons está en Ultima Thule”, proclamó Stern.

O eso esperaba él.

A la mañana siguiente, los operadores de New Horizons se sentaron en control de la misión, ansiosos. Los datos de Deep Space Network, una cadena de antenas de radio que usa la NASA para comunicarse con naves espaciales distantes, se mostraron en sus pantallas.

Bowman se sentó con las manos juntas, inclinándose hacia su computadora.

“En bloqueo con la telemetría”, dijo Bowman.

En el auditorio de la APL, donde el resto del equipo y sus familias estaban observando, la multitud estalló.

Luego vino la verificación de estado: Planificación – nominal. Poder – verde. Registradores de estado sólido: apuntaban justo donde la NASA los quería. Cada subsistema se veía bien. New Horizons había sobrevivido.

Treinta minutos más tarde, los miembros del equipo de operaciones de la misión New Horizons ingresaron al auditorio de APL para dar chiflados y vivas.

“No soy el tipo de persona de Año Nuevo”, dijo Mike Ryschkewitsch, el jefe del sector de exploración espacial de APL. “Pero no puedo pensar en una mejor razón para levantarme tarde”.