biofeedback

Con la nueva tecnología, el control mental ya no es ciencia ficción.

Solo podemos transmitir señales básicas entre los cerebros, pero debemos considerar la ética antes de pasar a pensamientos complejos.

Leer mentes parece ser una parte común del canon de ciencia ficción, un género muy querido por los científicos reales. Pero incluso como alguien que convirtió su amor por Kurt Vonnegut, John Wyndham y HG Wells en una carrera como neurocientífico, no había considerado la telepatía como una vía seria para la investigación, hasta hace poco.







Últimamente, ha habido muchas exageraciones en el mundo de la neurociencia acerca de una tecnología llamada “interfaces cerebro a computadora”, que son redes eléctricas que pueden enviar las señales cerebrales de una persona a una computadora.


A esta computadora se le puede enseñar a leer estas señales y usarlas para realizar una variedad de tareas. Por ejemplo, el año pasado se utilizó este tipo de dispositivo para registrar las señales de movimiento en el cerebro de los pacientes con accidente cerebrovascular discapacitados, enviando una corriente eléctrica a un exoesqueleto del cuerpo superior que controlaba las extremidades de la persona, lo que permite a estos pacientes recuperar el control sobre sus manos y brazos.







Pero otro tipo de interfaz prometedora que hasta ahora ha recibido menos atención es la interfaz cerebro a cerebro, o BBI. Una interfaz de cerebro a cerebro registra las señales en el cerebro de una persona y luego las envía a través de una computadora para transmitirlas al cerebro de otra persona. Este proceso permite a la segunda persona “leer” la mente de la primera o, en otras palabras, hacer que su cerebro se dispare en un patrón similar al de la persona original.







En 2013, el primer estudio en el que dos cerebros se unieron con éxito para colaborar y completar una tarea se publicó en Informes científicos. Primero, Miguel Pais-Vieira y sus colegas entrenaron ratas para realizar una tarea básica: los animales fueron entrenados para presionar una de las dos palancas, con la palanca correcta señalada con una luz. La elección correcta le dio acceso al agua. Una vez que las ratas pudieron completar con éxito esta tarea cuatro de cada cinco veces, se les asignó como el codificador (el que envía las señales) o el decodificador, el que las recibe. Las ratas codificadoras fueron implantadas quirúrgicamente con cables de registro que midieron la actividad en las áreas motoras de su cerebro, mientras que las ratas decodificadoras fueron implantadas con cables estimulantes en la misma área. Cada uno se mantuvo en un contenedor separado, y solo a las ratas codificadoras se les mostró la señal de luz en las palancas. Cuando las ratas codificadoras eligieron una palanca, las neuronas en su cerebro comenzaron a disparar.




El BBI registró esta actividad, la transformó y la utilizó para estimular un patrón equivalente en el cerebro de la rata decodificadora. La rata decodificadora tuvo que presionar correctamente una palanca basada en esta estimulación. (Solo se administró agua si ambos animales empujaron con éxito la palanca derecha). Los investigadores encontraron que ambas ratas presionaron la palanca correcta el 62 por ciento del tiempo, o una probabilidad mayor que la probabilidad.







Dentro de un año, las aplicaciones para este tipo de dispositivo se inflaban. En noviembre de 2014, la primera en tiempo real para los seres humanos BBI fue desarrollado por Rajesh Rao y sus colegas de la Universidad de Washington. A diferencia de las ratas pobres, el dispositivo humano no era invasivo, lo que significa que la cirugía no era necesaria. Este dispositivo transfirió las señales de movimiento del codificador directamente al área motora del cerebro del decodificador, sin usar una computadora. En el estudio, Rao y su equipo utilizaron una electroencefalografía (EEG), que colocaba cables de grabación en el cuero cabelludo de la persona que lo codificaba. Luego, los científicos utilizaron la estimulación magnética transcraneal (SMT) en el cerebro de la persona que decodificaba, enviando pequeños pulsos magnéticos a través de su cráneo para activar una región específica de su cerebro. Esto causó que la segunda persona tomara la acción que la primera persona tenía la intención de hacer, por ejemplo, presionar un botón.




El decodificador no era consciente de la señal que recibían … En cambio, su mano simplemente se movía cuando se estimulaba, como si un titiritero controlara sus miembros.

Pero, por genial que parezca, hubo una limitación importante en el estudio. El decodificador no era consciente de la señal que recibieron. No pudieron procesar activamente la información neuronal entrante, lo que significa que solo se transfirió el movimiento, no los pensamientos. En cambio, su mano simplemente se movió cuando se estimuló, como si un titiritero controlara sus extremidades.




Afortunadamente, un estudio que utilizó BBI para transferir información entre personas siguió rápidamente. Los mismos investigadores de la Universidad de Washington diseñaron un juego con parejas de participantes, similar a 20 preguntas. En el juego, el codificador recibió un objeto con el que el decodificador no estaba familiarizado. El objetivo era que el decodificador adivine con éxito el objeto a través de una serie de preguntas de sí o no. Pero a diferencia de las 20 preguntas, el codificador respondió con luces LED parpadeantes, una que significa sí y la otra no. La respuesta visual generada en el cerebro del codificador se transmitió a las áreas visuales del cerebro del decodificador.




Para hacerlo, los codificadores tenían que usar una gorra de electroencefalografía, o EEG, que utiliza electrodos en el cuero cabelludo para detectar la actividad cerebral. Mientras tanto, los decodificadores tenían una estimulación magnética transcraneal, o aparato TMS, posicionado sobre su área cerebral correspondiente. El TMS crea pequeños cambios en el campo magnético, lo que provocó un disparo de neuronas similar al de los participantes del codificador. En otras palabras, si el codificador dijo que sí, el decodificador simplemente vio un destello de luz. Los decodificadores pudieron adivinar el objeto con éxito en el 72 por ciento de los juegos, en comparación con una tasa de éxito del 18 por ciento sin el BBI. Esto sugiere una gran promesa para transmitir con precisión información entre dos personas.







El aspecto brillante de este estudio fue que, al generar la señal transmitida en las áreas visuales del cerebro, la persona decodificadora estaba consciente de la información que se les daba. Esto también significaba que el decodificador tenía que participar activamente, haciendo clic en el botón sí o no. Además, este fue el estudio más grande de BBI, y también el primero en incluir mujeres participantes.




Todavía no podemos transmitir ideas complejas entre personas, principalmente porque todavía no sabemos cómo el cerebro codifica ideas complejas.

Obviamente, todavía queda un largo camino por recorrer antes de que sepamos de qué es capaz BBI. Hasta ahora, todavía no podemos transmitir ideas complejas entre personas, principalmente porque todavía no sabemos cómo el cerebro codifica ideas complejas. Por extraño que parezca, la ciencia aún no puede explicar la conciencia, o las células cerebrales particulares y sus patrones de disparo que conforman cada pensamiento individual. Esto es lo que limita hasta qué punto podemos impulsar esta tecnología.